恐龙灭绝的又一重大发现

为什么恐龙灭绝了呢?虽然我们知道一颗巨大的小行星和许多火山喷发可能会是最大推手,但我们可能永远都无法找到确切的答案。现在我们又找到了另外一个可能的因素:恐龙在蛋里面待太久了。

恐龙灭绝的又一重大发现

一项发表在美国国家科学院院刊上的研究认为恐龙蛋孵化所需的时间太长了,证据就在保存完好的原角龙和亚冠龙胚胎上,它们死在壳里面的时候分别为3个月和6个月大。如果在恐龙中,这么久的孵化时间是常态,那么6600万年前在希克苏鲁伯陨石坑后出现的荒地中生活的恐龙,几乎没什么竞争力。

佛罗里达州立大学的生物学家及该研究的主要作者Gregory Erickson表示:“对于恐龙孵化需要这么长的时间,我深感震惊。作为一名生物学家,了解卵生动物的孵化时间有着深远的意义。”

恐龙灭绝的又一重大发现

我们对恐龙生活的了解大多基于它们现在的后代——鸟类,我们在了解恐龙胚胎发育的时候也不例外。在卵生动物中,鸟类以少量孵化时间极短的大蛋脱颖而出,它们的孵化时间一般在11-85天左右。这种策略能够提高生存率:在壳里待的时间越短,你就越不可能成为别人的早午餐。

某些鸟类是“活恐龙”,它们的孵化时间似乎与它们那生活在白垩纪的祖先一样,因此许多古生物学家认为恐龙的孵化时间很短。

为了得到恐龙孵化时间的确切数字,Erickson及其同事需要测定未孵化胚胎年龄的新方法。20世纪90年代初Erickson正在蒙大纳州立大学写论文,他发现生长线可以被用来测定成年恐龙牙齿的年代。

二十年多后,Erickson及其同事得以接近两个保存非常完好的恐龙胚胎:其中一个是绵羊大小的食草原角龙,另外一个则是巨大的鸭嘴亚冠龙。他们利用CT扫描得以检测出这些小恐龙的小牙齿,数出生长线,并发现每只恐龙死掉的时候才几个月大。这些结果被当做恐龙孵化时间的最低线。(由于这两种恐龙均未孵化,因此实际的孵化时间可能会更长。)

Erickson的发现不仅与公众的看法相反,它还预示着这些白垩纪生物在应对环境干扰时有着极大劣势。Erickson表示:“较慢的孵化时间——3-6个月会让蛋接触捕食者、干旱和洪水的时间变长。如果蛋的父母们还在,那么你可以想象父母面临的艰辛时期也会更长。”

在小行星撞出一万平方英里的希克苏鲁伯陨石坑后不久,这个世界就处于极度动乱之中:灾难性的火山喷发、天气迅速变化以及生态突然崩坏。考虑到恐龙的其它生物特性,长期孵化时间的风险将使得恐龙难以与更小更快繁殖的爬行动物、鸟类和哺乳动物竞争。

Erickson说道:“考虑到恐龙的生活史和生理特征,它们基本上已经一只脚踏进了棺材。它们非常浪费能量,这在资源缺乏的环境中非常糟糕。我们的某些研究显示恐龙需要一年多才能成年,考虑到恐龙那么长的孵化时间,这些均成为了环境骤变时让恐龙灭绝的因素。”

该研究只调查了两种恐龙,研究人员们还需要探索是否所有恐龙都需要这么久的孵化时间。另外,我们也需要清醒地认识到地球上最严重的灭绝事件原因可能已经露出了端倪,至少从部分原因来看,恐龙灭绝的原因也许在于过度养育。

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